Biodegradable, compostable, biológico: esta es la diferencia

Biodegradable, compostable, biológico: a menudo te encontrarás con estas palabras en vajillas desechables y envases de plástico. Te explicamos la diferencia de los tres términos.

Desde embalajes hasta ropa y muebles: te encuentras con plásticos en todas partes en la vida cotidiana. No se trata solo de plástico, el grupo de plásticos es mucho mayor.

Los plásticos se caracterizan por estar hechos de polímeros. Se trata de largas cadenas de átomos y moléculas que pueden combinarse para formar una amplia variedad de sustancias mediante reacciones químicas. No todos los plásticos están hechos de petróleo. También existen variedades elaboradas con material orgánico, como los envases de almidón.

En general, los plásticos se pueden dividir en tipos biodegradables y no biodegradables.

Biodegradable: definición

Una sustancia es biodegradable si microorganismos como las bacterias pueden degradarla. Se hace una distinción entre dos casos:

  • Cuando la sustancia está en el aire, los microorganismos la descomponen en CO2, agua, biomasa y minerales.
  • Sin un suministro de oxígeno, los microorganismos producen metano en lugar de CO2.

Es fundamental que los microorganismos puedan tomarse su tiempo: la sustancia no tiene que descomponerse en un período de tiempo determinado. Según un estudio de la Universidad de Plymouth, las bolsas de plástico biodegradables pueden tardar años en descomponerse, especialmente bajo tierra o en el agua.

El que un plástico sea biodegradable no depende de las materias primas de las que esté hecho. Solo la estructura química del plástico terminado es decisiva.

Los plásticos oxodegradables son una forma especial de plásticos degradables. Consisten en combustibles fósiles como el petróleo crudo, al igual que el plástico convencional. Sin embargo, también contienen sustancias que cambian su estructura química cuando se exponen a la luz. Esto a su vez hace que el material se descomponga. A pesar de ello, dado que se crean microplásticos en el proceso, estas sustancias son muy criticadas. El Parlamento de la UE ha votado a favor de la prohibición de los plásticos oxodegradables a partir de 2021.

¿Por qué son problemáticas las sustancias biodegradables?

No solo se critican los plásticos oxodegradables, sino también los biodegradables. Existen los siguientes problemas:

  • Como se describió anteriormente, los plásticos biodegradables a veces tardan años en degradarse. La forma en que afectan al medio ambiente durante este tiempo, por ejemplo, bajo el agua, aún no se ha investigado adecuadamente.
  • Los plásticos biodegradables no deben colocarse en el compost ni en el contenedor biológico. La infraestructura necesaria no está disponible en las grandes plantas de compostaje, por lo que deben clasificarse y eliminarse de manera laboriosa. Si tienes tu propio abono en casa, no alcanzarás las temperaturas necesarias para la descomposición.
  • Las sustancias biodegradables pertenecen al contenedor amarillo. Pero también puede haber problemas si determinados aditivos químicos dificultan el reciclaje y, en el peor de los casos, inutilizan la mezcla de materiales reciclables. Esto los hace menos sostenibles que los plásticos, que no son biodegradables, pero pueden reciclarse.

Consejo: dado que no debes usar bolsas compostables para desechos orgánicos, puedes hacer bolsas de desechos orgánicos con papel de periódico.

Plásticos compostables: biodegradables en condiciones controladas

Compostable significa: biodegradable en determinadas condiciones y dentro de un período de tiempo determinado. 

  • Compostable en una instalación de compostaje industrial: Dichos plásticos deben descomponerse en una instalación de compostaje industrial a alrededor de 60 grados en un máximo de doce semanas. Específicamente, los restos deben pasar por un colador de dos milímetros; puede quedar un máximo del diez por ciento de la cantidad. En teoría, puedes desechar dicha bolsa en el contenedor orgánico. Pero la mayoría de las plantas de compostaje no pueden manejarlo.
  • Compostable en el compost del jardín: Tienen que descomponerse a unos 30 grados en un año. Esto no significa que simplemente puedas arrojar plásticos compostables a la naturaleza; allí la descomposición no tiene lugar necesariamente dentro de este período y por completo.

Sin embargo, es cuestionable si los materiales compostables utilizan su compost: durante la descomposición apenas se producen nutrientes, sino principalmente CO2 y agua.

Plásticos biológicos: naturales, pero rara vez degradables

Un término que se utiliza a menudo en relación con los plásticos biodegradables es «de base biológica» o “biológico”. Pero eso no es lo mismo: de base biológica significa que el material está formado total o parcialmente de materias primas renovables como almidón de maíz o madera. Los plásticos convencionales, por otro lado, se basan en combustibles fósiles como el petróleo crudo.

Como se describió anteriormente, la estructura química determina si una sustancia es biodegradable. En consecuencia, «de base biológica» o “biológico” no significa «biodegradable». Aquí dos ejemplos de plásticos de base biológica:

  • La industria del mueble utiliza a menudo plásticos hechos de virutas de madera y materiales compuestos. Estos plásticos son de base biológica, pero en su mayoría no son biodegradables.
  • Por otro lado, los platos de un solo uso elaborados con almidón son de base biológica y biodegradables.

Los plásticos de base biológica tienen un mejor equilibrio de CO2 que los plásticos convencionales porque no utilizan petróleo. Especialmente, los plásticos fabricados a partir de productos de desecho natural tienen una buena huella de carbono. La forma en que los plásticos de base biológica funcionan en el medio ambiente aún no se ha investigado adecuadamente. Un problema común en este contexto es que los fabricantes, a menudo no especifican todos los compuestos utilizados.

En general, llegamos a esta conclusión: los materiales que duran mucho tiempo y que puedes usar varias veces son los más sostenibles.

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