Combustibles fósiles: lo que necesitas saber al respecto

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Los combustibles fósiles son perjudiciales para el medio ambiente y causan muchos otros problemas. Aquí puedes leer los datos más importantes sobre petróleo y compañía, así como las alternativas disponibles.

El mundo, tal como lo conocemos hoy no habría existido sin los combustibles fósiles. Hicieron posible la revolución industrial en el siglo XIX. Impulsaron el crecimiento económico actual y contribuyeron significativamente al cambio climático provocado por el hombre.

Los combustibles fósiles surgieron de bosques y microorganismos que existieron en edades geológicas anteriores. A lo largo de los siglos se convirtieron en carbón, gas natural y petróleo.

Hoy en día quemamos combustibles fósiles para generar energía. Esto libera el carbono que las plantas absorbieron y almacenaron de la atmósfera hace millones de años. Se combina con el oxígeno y se crea el dióxido de carbono, un gas de efecto invernadero, más conocido bajo la abreviatura química CO2. Este CO2 contribuye significativamente al cambio climático.

Cómo se producen los combustibles fósiles

Los combustibles fósiles incluyen:

  • Carbón duro y lignito
  • Turba
  • Petróleo 
  • Gas natural

Los combustibles fósiles se crean cuando las plantas y los microorganismos se descomponen, sin entrar en contacto con el aire, porque en el aire se descomponen en tierra, como es el caso del compost, por ejemplo.

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  • Carbón y turba: la materia orgánica produjo primero turba, luego lignito y finalmente carbón duro. En Europa ocurrió hace entre 355 y 290 millones de años. La turba y el lignito son más jóvenes que la hulla y se encuentran más arriba, cerca de la superficie actual. Eso explica por qué se puede extraer lignito en la minería a cielo abierto. A los depósitos de carbón duro, por otro lado, a menudo solo se puede llegar a través de túneles que conducen a varios kilómetros de profundidad en el interior de la tierra. 
  • Petróleo y gas natural: ambos combustibles fósiles se formaron a partir del plancton del agua. Al igual que los restos orgánicos, el plancton se hundió en el fondo del mar y allí se convirtió en lodo digerido. La presión creciente de las capas de la tierra y las temperaturas crecientes del interior de la tierra actuaron sobre el barro. Así que finalmente se convirtió en petróleo. Los gases, principalmente metano, se separaron de los restos orgánicos; así es como se creó el gas natural. 

Por cierto: solo unos pocos países usan turba como combustible en estos días, Finlandia es un ejemplo. Allí, los ecologistas ven la turba como una fuente fundamental de energía.

Combustibles fósiles: los problemas del carbón

No es solo el carbón de los combustibles fósiles lo que constituye un problema para la salud y el medio ambiente. La extracción, el transporte y el procesamiento también suponen problemas.

Carbón duro: China y EE. UU. Son los mayores productores del mundo.

  • Seguridad: la industria minera no cumple con los estándares de seguridad actuales en todos los países. Se producen unas 1.000 muertes al año en las minas chinas. A modo de comparación: 54 accidentes mortales ocurrieron en los Estados Unidos durante el mismo período.
  • Contaminación del aire: Greenpeace afirma que alrededor de 22.000 personas mueren prematuramente cada año a causa del smog de las centrales eléctricas de carbón solo en Europa.
  • Daños consecuentes: Los suelos sobre minas en desuso ya se hunden varios metros. Esto es peligroso porque todo lo que se encuentra arriba puede hundirse con él, por ejemplo, casas, calles o incluso ríos. Los ríos podrían cambiar de dirección y convertir el área en lagos. Para evitar que esto suceda, las bombas deben seguir regulando el agua en los ejes en desuso, y hacerlo de forma permanente. Para cubrir los costes de esto se deben aportar millones al año.
  • Transporte: Greenpeace informa que muchos países estás comprando carbón de otros países para generar energía a partir de él. Además de las emisiones de CO2 que surgen durante la combustión, también están los gases de efecto invernadero que surgen durante el transporte.
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Lignito

  • Lluvia ácida: El lignito contiene una mayor proporción de azufre que la hulla. Como resultado, la combustión no solo libera dióxido de carbono, sino también óxido de azufre, que es responsable de la lluvia ácida, por ejemplo.
  • Reasentamiento: pueblos y paisajes enteros deben dar paso a la minería a cielo abierto. 
  • Renaturalización: después de la minería, quedan enormes cráteres en el suelo. Las empresas mineras están trabajando con científicos para convertir los sitios en paisajes. 
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Problemas de combustibles fósiles: petróleo y gas natural 

La extracción de los combustibles fósiles, petróleo y gas natural, es problemática por varias razones.

Petróleo: Los sitios de producción más grandes se encuentran en Arabia Saudita, seguidos de Rusia y Estados Unidos.

  • El petróleo contamina el suelo: el petróleo crudo se filtra en el suelo a medida que se extrae. También gotea a través de tuberías con fugas. Los petroleros chocan repetidamente en el mar y provocan derrames de petróleo. Greenpeace informó que el fondo marino del Mar del Norte está contaminado debido a las plataformas petrolíferas. En Siberia, áreas enteras están cubiertas de aceite. Se filtra en el agua potable y destruye los hábitats.
  • Reservas casi agotadas: las reservas disponibles a corto plazo deberían durar otros 50 años. 
  • Fracking: los EE. UU. Cada vez son más capaces de alcanzar su volumen de producción a través de métodos especiales de extracción como el fracking. Con la ayuda de productos químicos y presión, el aceite se extrae del suelo arenoso. Según Greenpeace, esto puede provocar terremotos y contaminar el agua potable.
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Gas natural: Estados Unidos y Rusia en particular producen gas natural.  

  • Combustión de gas natural: De todos los combustibles fósiles, el gas natural se comporta mejor en lo que respecta a las emisiones de CO2. Por tanto, como la denominada energía puente, debería cerrar la brecha hasta que las energías renovables puedan satisfacer la demanda energética.
  • Metano: El metano, como gas de efecto invernadero, es de 20 a 25 veces más agresivo que el dióxido de carbono. Sin embargo, matemáticamente se desintegra en la atmósfera después de solo 12,4 años, mientras que el CO2 sigue siendo efectivo hasta por 1000 años. Además, el metano es problemático porque se escapa durante la producción. Los investigadores encontraron que el metano en la atmósfera ha aumentado desde 2008.

Para qué usamos los combustibles fósiles

Por ejemplo, los combustibles fósiles proporcionan la energía para:

  • la electricidad de los enchufes,
  • los sistemas de calefacción
  • el combustible de vehículos, aviones y barcos.

Seguimos utilizando de forma extensa combustibles fósiles como el petróleo, el carbón y el gas natural: según los datos del BP Energy Report 2019, cubren gran parte de las necesidades energéticas del mundo.  

Los combustibles fósiles y el clima

El consumo de energía de los combustibles fósiles es responsable del 85 por ciento de las emisiones de gases de efecto invernadero.

  • Aproximadamente la mitad de estos son generados por centrales eléctricas que producen electricidad a partir de carbón o gas natural.
  • En segundo lugar, con una participación del 20 por ciento, se ubica el sector del transporte.

Para detener el calentamiento global, las emisiones de CO2 tendrían que seguir disminuyendo en todo el mundo. Pero ese es solo el primer paso hacia el cumplimiento de los objetivos climáticos acordados: en la Conferencia Mundial sobre el Clima en París en 2015, la comunidad internacional acordó mantener el calentamiento global en dos grados o menos. Greenpeace se muestra escéptico sobre los desarrollos actuales e informa que el calentamiento global será de probablemente cuatro grados, y se producirá un calentamiento si la población mundial no implementa de manera consistente los objetivos establecidos.

Combustibles fósiles: ¿Qué tan rápido podemos reemplazarlos?

En el World Energy Report, la Agencia Internacional de Energía (AIE) ofrece previsiones a más largo plazo para el suministro energético mundial. En 2017, los investigadores esperaban que las energías renovables, como la solar y la eólica, cubrieran alrededor del 40 por ciento de la demanda mundial de electricidad para 2040. El carbón debería ser cada vez más prescindible, pero según el pronóstico, la gente seguirá utilizando gas natural como proveedor de electricidad. El creciente consumo de energía de países como China e India debería cubrirse con energía verde.

Sin embargo, estas previsiones solo se refieren a la demanda de electricidad. La energía para la calefacción o vehículos eléctricos no se tiene en cuenta. Estos utilizan principalmente el petróleo crudo de materia prima fósil: según Greenpeace, el 60 por ciento del petróleo crudo consumido en todo el mundo en 2016 se utilizó para medios de transporte como aviones, barcos y automóviles. Para reemplazar los combustibles fósiles como el petróleo crudo como energía motriz, tendríamos que cambiar nuestro sistema de transporte y, por ejemplo, mejorar el transporte público.

Si quieres saber más sobre el tema aquí tienes unos libros muy recomendados: «Esto lo cambia todo: El capitalismo contra el clima», «Y vimos cambiar las estaciones: Cómo afrontar el cambio climático en seis escenas», “Contra el cambio: Un hiperviaje al apocalipsis climático y «Gracias por llegar tarde: Cómo la tecnología, la globalización y el cambio climático van a transformar el mundo los próximos años».

Leer más en Sinlupa.com:
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