Fitominería: ¿Son las plantas los nuevos proveedores de metales?

La fitominería es un proceso muy prometedor. Con la ayuda de plantas, se extraerá el metal. En este artículo, aprenderás todo sobre este nuevo método.

La fitominería está destinada a extraer metales codiciados como el níquel o el zinc, que necesitamos para la fabricación de baterías, teléfonos móviles, electrodomésticos de cocina y plástico. Por lo tanto, el nuevo método es útil, especialmente porque el metal se extrae mediante plantas.

En pocas palabras, la fitominería es una clase especial de plantas que acumulan metal del suelo. Se pueden cosechar y quemar. Sus cenizas proporcionan una gran cantidad de mineral de alta calidad, que a su vez se puede utilizar para recuperar los metales del suelo. Por lo tanto, la fitominería también se conoce como extracción de minerales vegetales.

Así es como funciona la fitominería

Para describirte el proceso con más detalle, primero algunos datos sobre las plantas que son aptas para la fitominería:

  • Noccaea alpestris
  • Arabidopsis halleri
  • Pycnandra acuminata
  • Alyssum

Las cuatro plantas pertenecen a los hiperacumuladores. Eso significa «almacenamiento excesivo» y describe bastante bien lo que están haciendo realmente las plantas. Extraen metales del suelo y los almacenan en sus células. Una teoría de por qué las plantas ingieren las sustancias venenosas es que se protegen de los depredadores. Los metales son venenosos para ellos, pero a las plantas mismas no les importan las sustancias venenosas. Al contrario: como una súper aspiradora, limpian suelos contaminados de zinc, níquel, plomo o cadmio, por ejemplo. Entonces es una especie de reciclaje de metales. A menudo puede encontrar estas plantas cerca de antiguas minas, por ejemplo, minas de plomo.

El siguiente paso es cortar, secar y quemar las plantas. El metal se puede extraer de las cenizas con ácido.

La fitominería tiene estas ventajas

La fitominería tiene algunas ventajas sobre la minería convencional de materias primas:

  • Es ecológica. Las plantas desintoxican el suelo y, por lo tanto, son adecuadas para la renaturalización, es decir, la restauración de hábitats naturales alrededor de antiguas minas.
  • La extracción previa de materias primas es mayoritariamente insostenible. Para llegar a las materias primas y metales, por ejemplo, se talan los bosques, se envenenan los ríos, se explota a las personas o se destruyen ecosistemas enteros, según WWF. La fitominería es una forma más sostenible de hacer esto.
  • Además, es barato y la tecnología no requiere máquinas caras.
  • La fitominería abre nuevas formas de obtener metales codiciados. Para las materias primas obtenidas de esta forma, no se aplican los efectos negativos de la extracción de materias primas en la minería a cielo abierto sobre el suelo, el agua, la naturaleza y la biodiversidad.

Desarrollo de la fitominería

La idea de la fitominería existe desde hace 40 años. Se cree que dos científicos llamados Alan Baker, un botánico británico, y Rufus Chaney, un agrónomo estadounidense, son los inventores de la fitominería. Si bien el fitomejoramiento existe desde hace tanto tiempo y en realidad es una buena idea, es posible que no hayas oído hablar de él a estas alturas. Esta podría ser la razón:

La tecnología estuvo en espera durante mucho tiempo. Eso se debió a que la empresa de inversiones de Texas Viridian Environmental reconoció el potencial de la fitominería hace más de 20 años y, por lo tanto, compró las patentes. Esto les permitió prohibir cualquier uso comercial, y lo hicieron por razones desconocidas. No hay declaración de la empresa sobre sus motivos. Desafortunadamente, esto significó que no se llevaron a cabo más investigaciones durante mucho tiempo.

Sin embargo, la patente de la empresa expiró en 2015 y ahora hay una serie de proyectos de fitominería.

Situación actual de la fitominería

Hoy en día ya existen algunos proyectos en los que se utiliza la fitominería. He aquí una selección:

  • En la Universidad Técnica Bergakademie Freiberg está el proyecto PhytoGerm. Aquí, los investigadores extraen germanio del suelo utilizando plantas.
  • En Nueva Caledonia, se están construyendo plantaciones con plantas que desintoxican el suelo cerca de antiguas minas. Una bendición para el medio ambiente allí.
  • En las orillas del lago Ohrid en Albania cosecha se cosecha el llamado alyssum. Luego se usa en fitominería y les da 80 dólares por tonelada de hierba de piedra seca.
  • La fitominería también se utiliza en una mina de níquel en el parque Kinabalu en Malasia. Los aldeanos locales cuidan las plantas y la cosecha. Al cosechar, cortan unos 30 centímetros de la planta y la secan y queman. La ceniza consta de un 25 por ciento de níquel.
  • Algunoss científicos en Francia ya están probando si las plantas también pueden enriquecer metales preciosos como el oro o el platino. Eso sería una revolución científica.

Aunque la fitominería ha estado tranquila durante tanto tiempo, ahora están sucediendo muchas cosas. Quizás con más investigación en el futuro se convierta en una buena técnica para extraer materias primas de una manera respetuosa con el medio ambiente.

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