Granjas verticales: ventajas y desventajas del concepto del futuro

En las granjas verticales, los campos de hortalizas ya no están rodeados de hierba, sino que están apilados. De esta forma, se puede realizar agricultura a gran escala, incluso en espacios reducidos o ciudades. Pero, ¿qué tan sostenible es el concepto futurista?

Las granjas verticales parecen sombrías al principio: no hay conejos y, lo que algunos llaman el futuro de la agricultura, no despierta un sentido particularmente romántico de la naturaleza. En lugar de sol, son principalmente las lámparas LED las que brillan. A veces, se pueden sacar los estantes para obtener una cantidad óptima de luz natural.

Las verduras y las frutas que prosperan en las granjas verticales ya ni siquiera necesitan tierra: los métodos modernos como la hidroponía (cultivo en recipientes llenos de agua) o la aeroponía (uso de neblina) aseguran que las plantas reciban agua y nutrientes de manera óptima.

Granjas verticales: menos espacio, más rendimiento

La agricultura vertical es un concepto futurista, en el que la producción agrícola se traslada a las ciudades. Las plantas se pueden cultivar durante todo el año en edificios de varios pisos, las llamadas granjas verticales (en inglés Farmscrapers). La gran ventaja sobre la agricultura convencional, es que la producción se realiza directamente en el lugar donde se va a consumir. Esto ahorra costes de transporte. Además, el espacio se usa de manera más eficiente porque las plantas crecen verticalmente en varios niveles.

En el mejor de los casos, los invernaderos urbanos son parte de una economía circular que utiliza residuos en, por ejemplo, plantas de biogás y además utilizan energías renovables.

Alrededor de 50 granjas verticales en todo el mundo cultivan principalmente verduras de hoja verde, como lechuga (69%), albahaca (56%), tomates (44%) y fresas (25%). Aunque también encontramos otras hierbashongos y algas, así como otras frutas y verduras

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El trigo, el maíz, las patatas o el arroz, por otro lado, son menos adecuados para crecer en estas granjas. Los animales de granja también se mantienen utilizando este principio de uso eficiente de la tierra. Ya existen varios criaderos de animales que usan este sistema en vertical. Tampoco las legumbres serían una buena opción en este tipo de agricultura.

Esta idea tan futurista de la agricultura vertical no es tan nueva: los pueblos indígenas de América del Sur sabían cómo usar su tierra de manera eficiente al plantar en varios niveles. El concepto moderno de agricultura vertical proviene del microbiólogo estadounidense y profesor emérito Dickson Despommier, quien desarrolló los primeros planes para este tipo de agricultura urbana en 1999 en Nueva York. Pero la agricultura vertical solo se ha puesto en práctica desde 2009, y aún a una escala muy pequeña.

Granjas verticales: ¿Cómo funciona la agricultura vertical?

La agricultura vertical funciona sin apenas mano de obra humana, ya que el sistema de cultivo está totalmente automatizado. Cada nivel tiene sensores que determinan el suministro de agua y nutrientes requerido. En estos edificios se utilizan sistemas hidropónicos. Las plantas están enraizadas en recipientes con una solución nutritiva en lugar de sustrato. El sistema de riego por goteo e iluminación LED está controlado por un ordenador central, que también regula el calor ambiental y la humedad automáticamente.

Para detectar posibles enfermedades, los sensores revisan el aire ambiente de las plantas en busca de fitopatógenos (organismos que causan enfermedades). El momento adecuado para la cosecha también se determina digitalmente: los flavonoides de las plantas, medidos por sensores, permiten sacar conclusiones sobre el grado de madurez. En general, la agricultura vertical depende en gran medida de las tecnologías modernas.

El ambiente regulado ofrece condiciones de crecimiento ideales para las plantas. El rendimiento de la cosecha se puede aumentar significativamente en comparación con el de la agricultura convencional: la lechuga se puede cosechar hasta doce veces al año, la espinaca está lista para la cosecha después de 14 a 20 días (en comparación con 35 a 40 días en el campo) y las fresas producen alrededor del 17% más de frutas.

Este tipo de cultivo es extremadamente eficiente y algunos científicos lo ven como una posible solución a los problemas del futuro. Según la ONU, alrededor de 9.700 millones de personas tendrán que alimentarse en 2050, alrededor del 70% de ellos en las ciudades. A modo de comparación: solo un 55% vive actualmente en áreas urbanas. Para abastecer a la creciente población mundial, la humanidad tendría que desarrollar más tierras agrícolas, lo cual es problemático desde un punto de vista ambiental. Debido al cambio climático, la agricultura resulta más difícil en muchas regiones. Las granjas verticales podrían ayudar y facilitar el suministro de alimentos en las ciudades. 

Por otro lado, también hay voces críticas que abordan principalmente el alto consumo de energía de estos sistemas. A continuación, encontrarás una descripción general con los argumentos más importantes.

Granjas verticales: ventajas de la agricultura vertical

  • Sin largas rutas de transporte o enfriamiento: esto ahorra recursos y se desperdician menos alimentos durante el transporte.
  • Uso eficiente del espacio: gracias a la construcción en varios niveles, los espacios pequeños pueden abastecer a muchas personas.
  • El consumo de agua se reduce: la agricultura es responsable del 70% del consumo mundial de agua, lo que hace que se sequen cada vez más ríos y lagos. Dado que el agua en el sistema de circulación de la agricultura vertical no se filtra ni se evapora, el consumo de agua es menor que en el campo.
  • Posible cosecha durante todo el año: debido a que las granjas verticales no están expuestas a las estaciones del año, los rendimientos son significativamente más altos.
  • Protección contra las malas cosechas: las plantas crecen en un ambiente controlado y son independientes de las condiciones climáticas u otras influencias ambientales. Esto es particularmente ventajoso con vistas al cambio climático, ya que los fenómenos meteorológicos extremos son cada vez más comunes.
  • Menos aerosoles y fertilizantes: el ambiente controlado aporta unas óptimas  condiciones de crecimiento, por lo que se requieren menos pesticidas . Pero si hay una infestación de plagas, estas condiciones óptimas también pueden convertirse en una desventaja, ya que las plagas también se benefician de ella. Se necesitarían grandes cantidades de pesticidas para detener la infestación agresiva.
  • Productos frescos: dado que las frutas y verduras se consumen directamente en el lugar de producción, todavía están frescas cuando se compran.
  • Frutas y verduras exóticas disponibles regionalmente: las plantas exóticas también se pueden cultivar en los invernaderos controlados.
  • Las áreas se pueden re-naturalizar: al usar áreas de manera más eficiente, los campos pueden volver a su estado natural. Esto ahorra recursos, ya que el uso convencional de la tierra trae consigo numerosos problemas ambientales: como por ejemplo, una gran contaminación por pesticidas , la tala de bosques , la erosión y la compactación del suelo, la salinización, la desertificación o el uso excesivo de la tierra.
  • Más biodiversidad: si se devuelve más espacio a la naturaleza, se ofrece más espacio vital para diferentes especies y contrarresta la extinción de especies. Además, la agricultura vertical significa que menos áreas forestales cerca de la ciudad tienen que servir para la agricultura.
  • Fuentes de energía renovables: las necesidades energéticas de las granjas verticales se pueden satisfacer, por ejemplo, mediante paneles solares instalados en el edificio. Además, los desechos orgánicos que se generan también se pueden usar para producir electricidad en una planta de biogás cercana. El 78% de las granjas urbanas ya utilizan energías renovables.
  • Calidad del aire regenerada: el oxígeno producido por las plantas puede mejorar el aire en las zonas urbanas.
  • Menos emisiones de gases de efecto invernadero: la agricultura es responsable de alrededor del 30% de las emisiones mundiales de gases de efecto invernadero en todo el mundo y, por lo tanto, contribuye en gran medida al efecto invernadero . El sistema de granjas verticales ahorra recursos y emite menos dióxido de carbono. 
  • Ayuda a alimentar a la población mundial: según el pronóstico actual de crecimiento de la población, más y más personas tendrán que ser alimentadas en el futuro, lo que puede convertirse no solo en un problema nutricional sino también en un problema ambiental. Ya utilizamos el 80% del área cultivable de la tierra para la agricultura. La agricultura vertical no tendría que explotar nuevas áreas.
  • Menor riesgo de accidentes para los trabajadores: en comparación con la gestión del campo, los trabajadores agrícolas de las granjas verticales no están expuestos a pesticidas u otros riesgos para la salud que a menudo se asocian con la agricultura, por ejemplo, trabajar en el campo, en algunos países aumenta el riesgo de infectarse con una enfermedad infecciosa a través de las picaduras de mosquitos o de ser mordido por una serpiente venenosa.
  • Bajos costos de personal: casi todos los procesos tienen lugar automáticamente.

Desventajas de las granjas verticales

  • Mayor consumo de energía y costes adicionales: si bien las plantas en el campo se dejan más o menos a su suerte después de la siembra, la agricultura vertical utiliza riego artificial, ventilación, iluminación y monitoreo. La construcción de una granja vertical también está asociada con altos costos y depende de los inversores. Sin embargo, si las fuentes de energía renovables se usan de manera consistente, en estas granjas todavía se puede cultivar de manera sostenible.
  • Un largo camino hasta la rentabilidad económica: los altos costes de energía y el gran capital inicial pueden compensar parcialmente los costes de transporte ahorrados. Las granjas urbanas no siempre son rentables, especialmente los primeros años. Solo el 60% de las empresas encuestadas obtuvieron ganancias en 2018.
  • No hay solución para el hambre en el mundo: los alimentos básicos como el trigo, las patatas, el maíz o el arroz son menos adecuados para este tipo de cultivo y aún requieren grandes áreas agrícolas.
  • Todavía existe el riesgo de gérmenes: los gérmenes también pueden aparecer en un ambiente controlado. En este caso, la enfermedad puede propagarse muy rápidamente ya que no hay factores perturbadores para los intrusos.
  • Amenaza la supervivencia de las pequeñas empresas: las granjas verticales son particularmente valiosas a gran escala. Para implementar dicho proyecto, se necesitan inversores, lo que crea una dependencia de las grandes corporaciones. Además, se pierde empleo debido a los sistemas automatizados.
  • Se requiere mucha tecnología: desde un punto de vista ecológico, la gran cantidad de tecnología requerida, como las lámparas LED, que deben ser producidas y desechadas, también es controvertida. La construcción de una granja vertical también deja una gran huella ecológica.
  • Todavía existe el riesgo de pérdidas de cosechas: incluso si los factores climáticos ya no juegan un papel importante, el suministro de alimentos se hace aún más vulnerable debido a problemas en los de edificios. En caso de cortes de energía, terremotos, accidentes o incluso sabotaje, el sistema de suministro de una ciudad entera podría colapsar.

Aquí tienes un video explicativo sobre las granjas verticales.

Granjas verticales en la actualidad

En 2018 se dieron a conocer más de 50 granjas verticales en todo el mundo. Las granjas más grandes se pueden encontrar en América del Norte y Asia, aunque la agricultura vertical también ha llegado a Europa.

Uno de los proyectos más grandes es la gigantesca granja de interior de la compañía estadounidense AeroFarms en Nueva Jersey. Según AeroFarms, la lechuga crece allí en un área de unos 6.500 metros cuadrados, lo que corresponde a una cosecha anual de hasta 907.000 kilogramos de lechuga. Según el grupo, AeroFarms pudo reducir el consumo de agua en un 95% en comparación con la agricultura tradicional y solo ocupa el 1% del área que requiere la gestión de campo convencional.

La granja interior más grande actualmente es la japonesa Techno Farm Keihanna, que se encuentra a 25 kilómetros al sur de Kioto. Fue construida en 2018 por la compañía japonesa Spread. Según la compañía, se producen hasta 30.000 cogollos de lechuga todos los días. Ya hay varias granjas de interior exitosas en Japón que se utilizaron después del desastre nuclear de 2011, para proteger las plantas de sustancias radiactivas en el área.

En París, la Startup  Cycloponics ha estado cultivando hongos, ensaladas y plántulas en un antiguo estacionamiento subterráneo desde 2017. 

También en Londres, en Growing Underground, las hierbas y lechugas han crecido con éxito desde el 2015 en una granja subterránea en un antiguo búnker de la Segunda Guerra Mundial. 

En Alemania, la Startup INFARM , lleva  los estantes móviles directamente al supermercado, y ha establecido un ambiente respetuoso con el medio ambiente. Estos últimos, combinan la piscicultura con el cultivo de hortalizas.

Agricultura vertical: ¿un concepto con futuro prometedor?

En general, debe tenerse en cuenta que el concepto de agricultura vertical todavía está relativamente poco probado y que algunas startups están luchando con la competitividad. Dado que los costos de adquisición son muy altos y, en general, hay poco apoyo del gobierno, se tarda mucho en tener ganancias. Además, los productos de la agricultura convencional suelen ser más baratos.

Sin embargo, el concepto se ha desarrollado enormemente en los últimos años y la conciencia sobre la gestión ecológica está creciendo constantemente. Debido al cambio climático, la agricultura ya es más difícil en algunos países, y por lo tanto se requieren nuevas soluciones. La agricultura vertical puede ofrecer estas soluciones porque casi no necesita ningún recurso que no sea electricidad. Sin embargo, es importante que la energía requerida provenga de fuentes de energía renovables. Luego, las frutas y verduras se pueden cultivar de manera sostenible y casi sin pesticidas ni emisiones, sin tener que sacrificar grandes áreas de producción. 

Granjas verticales: ¿son realmente sostenibles?

Pero, ¿cuán sostenibles son realmente las granjas verticales? Por un lado, hay argumentos en contra de la agricultura convencional: es responsable de un tercio de nuestras emisiones de CO2 a nivel mundial, contamina el agua con fertilizantes y pesticidas y promueve desastres naturales porque se despejan grandes áreas.

La agricultura convencional también es en parte responsable de la menor biodiversidad y la extinción de especies. También favorece las rutas de transporte largas. Las granjas verticales funcionan mejor en todos estos puntos.

Por otro lado, se argumenta a favor de la agricultura tradicional: lo importante que son, por ejemplo, los microorganismos de la tierra para la salud intestinal humana. Este suelo falta en las granjas verticales, en cambio, los microorganismos y nutrientes del riego deben enterrarse artificialmente. Esto no necesariamente responde a la comprensión, ni siquiera suscita miedos.

También se cuestionan la cantidad de lámparas LED, que no solo consumen energía día y noche, sino que también deben fabricarse y desecharse: una contribución relevante a la huella ecológica de las granjas verticales. Además, se podrían perder muchos puestos de trabajo si la agricultura se vuelve más “vertical” y, por lo tanto, más eficiente.

Para otros, algo tan industrial como una granja vertical, que se supone que ofrece algo tan natural como el perejil, simplemente no inspira confianza. ¿Siguen siendo estas frutas y verduras «normales»?

Incluso los suelos cultivados no están exactamente llenos de naturalidad: también deben ser fertilizados y rociados con pesticidas.

Con estas ventajas ecológicas, la agricultura vertical es un concepto con un futuro prometedor.

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6 comentarios en «Granjas verticales: ventajas y desventajas del concepto del futuro»

  1. BUENAS TARDES, QUE MATERIALES SE REQUIERE PARA LA ELABORACION DE LOS ESTANTES? Y CUANTO ESTARIA COSTANDO CADA UNO DE ELLOS?, CREEN QUE PODRIAN MANDARME UN DETALLE DE PLANOS DE DICHOS ESTANTES?.
    MUCHAS GRACIAS.

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    • Hola Roger, nosotros no vendemos nada, solamente damos la información de lo que son las granjas verticales. Quizás puedas encontrar alguna empresa o persona que te pueda ayudar.
      Saludos

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  2. Suena futurista pero una gran opción para las grandes ciudades. Si todos pudiéramos tener edificios donde cultivar nuestra propia comida sería genial.

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  3. Me parece muy interesante el artículo.En casa hemos habilitado un espacio para hacer crecer las plantas en vertica. El libro que recomiendas «El cultivo vertical» nos ayudo mucho.

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  4. Me pone un poco triste que se vaya dejando la tierra y la agricultura tradicional de lado. Pero bueno, nuestra forma de vida nos incita a innovar, a veces se pierda y otras se gana.

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