Las tierras raras: el oro de las empresas tecnológicas

¿Qué son exactamente estas tierras raras? Tienen nombres tan inusuales como itrio, europio, neodimio o gadolinio y hoy se encuentran en casi todos los dispositivos técnicos modernos.

Las tierras raras son una materia prima clave para los dispositivos electrónicos

Las tierras raras se utilizan para describir un grupo de elementos químicos: hay exactamente 17 de ellos. Al contrario de lo que sugiere el nombre, las tierras raras no son tan raras. Casi todos son más comunes que el oro o el platino. Sin embargo, las tierras raras tienen una gran demanda porque tienen propiedades especiales que son particularmente importantes en la ingeniería electrónica. Con el neodimio de un metal de tierras raras, por ejemplo, se pueden producir imanes particularmente fuertes y, por lo tanto, relativamente pequeños, que luego se instalan en automóviles eléctricos o turbinas eólicas.

Debido a sus propiedades especiales, las tierras raras se encuentran en teléfonos móviles, tabletas, pero también en turbinas eólicas y automóviles eléctricos . Alrededor de medio kilogramo de tierras raras se usa en un automóvil eléctrico.

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Productos de desecho de la extracción de tierras raras

Si bien las tierras raras no son realmente raras, en realidad solo hay unos pocos depósitos grandes en China, EE.UU., Australia y estados de la ex Unión Soviética. Las tierras raras se extraen actualmente casi exclusivamente en China . Esto significa que China es actualmente casi el único proveedor importante de tierras raras. Esta dependencia unilateral es problemática desde un punto de vista económico.

El aspecto ecológico de la extracción de las codiciadas materias primas es mucho más problemático :

  • A diferencia de muchas otras materias primas, las tierras raras no se encuentran aisladas.
  • Deben extraerse de otros compuestos de materias primas en procesos complejos y muchos pasos de trabajo.
  • Generalmente se utilizan sustancias peligrosas o tóxicas.
  • Además, las sustancias peligrosas o radiactivas como el uranio, los ácidos o los metales pesados ​​suelen quedar como productos de desecho después de la extracción de las tierras raras.

Debido a la creciente importancia en la ingeniería electrónica, la demanda de tierras raras aumenta constantemente. Incluso se les considera el petróleo del futuro . El problema con esta alta demanda: hasta ahora, las tierras raras procesadas no se podían recuperar mediante el reciclaje. Junto con la severa contaminación ambiental causada por la extracción de materias primas, esto representa un grave problema.

La mejor solución: repensar el consumo, ahorrar recursos

Para reducir los problemas existentes y futuros en la extracción de tierras raras, actualmente solo existe una opción sensata: reducir el consumo de materias primas tanto como sea posible. Ni siquiera se tiene que cambiar drásticamente el comportamiento diario para esto.

Casi todos tenemos un teléfono móvil, una tablet o un ordenador portátil viejos en casa. La mayoría de estos dispositivos seguirán funcionando cuando los descartemos. En lugar de simplemente ponerlos en el cajón, puedes vender los dispositivos usados ​​nuevamente, regalarlos o darles otro uso útil. Cada dispositivo que se sigue utilizando reemplaza a un dispositivo nuevo que contiene recursos valiosos.

Si un dispositivo se descarta por completo alguna vez, debe reciclarse. Porque no solo las tierras raras se encuentran en los dispositivos electrónicos. También se utilizan materias primas valiosas como cobalto, oro, plata o cobre. Y ya se pueden recuperar mediante el reciclaje. Cuando se trata de dispositivos nuevos, siempre vale la pena asegurarse de que los dispositivos se fabriquen de la manera más eficiente en recursos posible.

Este es el caso del siguiente teléfono móvil: Fairphone, con materiales justos y reciclados.

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